El Relevamiento del Cielo Catalina descubre fenómenos ópticos transitorios

21 de agosto de 2009

Thumbnail preview

Robert Gendler

El Relevamiento del Cielo Catalina (CSS) detecta asteroides y cometas potencialmente peligrosos. Ahora, un relevamiento derivado está encontrando una ganancia inesperada en “fenómenos ópticos transitorios”, en los mismos datos.

Los astrónomos han estado explotando una veta de datos astronómicos del CSS, de la Universidad de Arizona (UA), y han encontrado más “fenómenos ópticos transitorios” de los pudieron caracterizar, durante los últimos 17 meses.

Encontraron 700 “fenómenos ópticos transitorios” únicos, u objetos que cambian de brillo en escalas de tiempo desde minutos hasta años.

También encontraron 177 supernovas. Eso es más de lo que los relevamientos, dedicados específicamentes a las supernovas, obtuvieron durante ese tiempo.

Sus descubrimientos incluyen a la más energética supernova jamás vista, y una cercana explosión estelar en la galaxia Antena, lo que ayudó a los astrónomos a refinar la escala cósmica de distancias. A diferencia de los relevamientos dedicados a las supernovas, los telescopios del CSS , cubren el cielo entero cada mes, permitiendo al equipo registrar supernovas en galaxias débiles donde otros no pueden mirar.

Los objetos ópticos transitorios detectados en datos del CSS también incluyen:

  • 185 estrellas variables cataclísmicas, lo cual significa tres de cada cuatro de todos los objetos de ese tipo descubiertos en ese lapso y más que las encontradas por el Relevamiento Digital del Cielo Sloan, SDSS, en seis años. Este resultado sugiere que las variables cataclísmicas son más comunes de lo que se pensaba.
  • 32 blazars, o núcleos activos de galaxias con un haz relativista. Estas fuentes de energía compactas y de gran variación están entre los fenómenos más violentos del Universo.
  • Cerca de 30 flares estelares, los cuales son grandes explosiones en las atmósferas de las estrellas.
  • Cerca de otras 100 fuentes de luz altamente erráticas, que incluyen núcleos activos de galaxias, estrellas de gran movimiento propio y fuentes aún desconocidas.

El CSS no está principalmente hecho para capturar tales eventos astronómicos efímeros. La NASA financia el Relevamiento del Cielo Catalina , o CSS, para buscar asteroides y cometas  potencialmente peligrosos que cruzan la órbita de la Tierra, también llamados Objetos Cercanos a la Tierra o NEOs.

CSS es el más exitoso relevamiento de NEOs que existe. Los observadores de CSS han encontrado cerca del 70% de todos los NEOs descubiertos, en los últimos tres años y medio.

Dos años atrás, el director del CSS, Ed Beshore, y su coinvestigador, Steve Larson, del Laboratorio Lunar y Planetario de la UA, comenzaron a colaborar con científicos en el Centro de Investigación en Computación Avanzada del Instituto de Tecnología de California, Caltech, en un proyecto piloto para explorar la información del CSS para fenómenos ópticos transitorios.

El CSS es una operación de bajo presupuesto. Seis observadores usan el telescopio reflector de 1,5 metros del Observatorio Steward, de la UA,  situado en el Monte Lemmon, y el telescopio Schmidt de 0,7 metros, cerca del Monte Bigelow en las montañas Santa Catalina, al norte de Tucson. Dos observadores usan el telescopio Uppsala Schmidt de 0,5 metros, de la Universidad Nacional Australiana, en Siding Spring, Nueva Gales del Sur, Australia. Cada telescopio recoge cerca de 20 gigabytes de datos por noche.

El astrónomo de Caltech, Andrew Drake, registró información en tiempo real del telescopio Schmidt de Monte Bigelow para el proyecto piloto. Drake y sus colegas del Caltech observaron varios de los nuevos descubrimientos del CSS usando algunos de los  telescopios más poderosos del mundo, incluyendo al Telescopio Hale, en Monte Palomar, al Telescopio Keck, en Mauna Kea, y al Telescopio Gemini, en Cerro Pachón, Chile.

El último año, el equipo de Caltech escribió una propuesta a la Fundación Nacional de Ciencias, NSF, para convertir en realidad, lo que se llamó Relevamiento Catalina de Objetos Transitorios en Tiempo Real, o CRTS, un relevamiento sinóptico del cielo totalmente abierto.

Gracias a los 890.000 dólares becados por la NSF este mes, el equipo del CRTS pronto construirá un sitio Web que introducirá aproximadamente 10 terabytes de los datos registrados por el CSS en los últimos cinco años – así como todos los nuevos datos que el CSS continúa produciendo – disponible en Internet para toda la comunidad de astrónomos del mundo, profesionales y aficionados.

El CRTS será el primer y único relevamiento sinóptico del cielo totalmente público, dicen los miembros del equipo. Ésta es una gran ocasión para los astrónomos, quienes están tratando de resolver cómo manejar la enorme información que fluirá de los futuros telescopios de los relevamientos sinópticos del cielo, tales como Pan-STARRS y LSST, agregan.

“La beca permitirá, a nuestros colegas de Caltech, expandir nuestro proyecto para adquirir datos en tiempo real desde nuestros otros dos telescopios: el telescopio  de 1.5 metros de Monte Lemmony el telescopio de Siding Spring, en Australia, y comprar computadoras y equipos de almacenamiento que les permitirán poner toda la información online para que cualquiera en el mundo pueda usarla”, dijo Larson.

Los investigadores serán capaces de comparar imágenes del CSS en tiempo real con cualquier imagen en los 5 años de archivo del CSS, gracias a una fortuita decisión anterior.

“Afortunadamente, decidimos dividir el cielo en una grilla y básicamente tomamos y volvimos a tomar las mismas áreas del cielo dentro de esa grilla”, dijo Beshore. “Esto es de gran ayuda cuando comparamos cómo se veía un área específica del cielo antes y cómo se la ve ahora”.

La aparición del CRTS demuestra una importante y nueva tendencia de la investigación astronómica: la búsqueda de objetos que aparecen, desaparecen y además se mueven”, dijo Beshore. “Los objetos pueden cambiar en escalas de tiempo de minutos, horas y semanas, no sólo en años”.

“Hemos visto una estrella disminuir su brillo en imágenes tomadas con 10 minutos de separación, por ejemplo”, dijo Larson. ”El equipo de CSS pueden sumar todas las imágenes tomadas en un lugar específico del cielo y obtener una imagen de cielo profundo, mostrando objetos muy débiles, objetos por debajo de la magnitud 21″, agregó Larson.

Un ex miembro del equipo, Eric Christensen, produjo el primer catálogo de imágenes del cielo profundo del equipo del CSS, de esta forma. El equipo del CSS está aportando sus imágenes catalogodas al CRTS.

Publicar los datos en Internet, en tiempo real, en lugar de mantenerlos sólo para los propietarios, es otra notable tendencia de la Astronomía, y algo necesario, dicen Larson y Beshore. Los observadores ven muchos más objetos en sus datos que el tiempo que tienen para profundizar sobre cada uno de ellos.

“Nosotros sólo brindamos los datos para que los aficionados  y profesionales por igual puedan resolver qué hacer con ellos “, dijo Beshore.

La búsqueda de objetos ópticos transitorios es un valioso proyecto de Astronomía subproduto de la búsqueda de asteroides y cometas cercanos a la Tierra del Relevamiento del Cielo Catalina.

Los inversores de la NASA pueden quedarse tranquilos que los observadores del Relevamiento del Cielo Catalina se mantendrán enfocados en su misión principal:

El último año, el CSS reportó 56s descubrimientos de NEOs, rompiendo su propio récord de 460 descubrimientos del año anterior. También en el último año, un miembor del equipo de CSS hizo historia cuando se dio cuenta del pequeño asteroide 2008 TC3, horas antes de que se convirtiera en un brillante bólido sobre Sudán.

Fue la primera vez que los científicos descubrieron un asteroide antes que alcanzara la Tierra y predijeron cuándo y dónde impactaría. Estudiantes  e investigadores de África y EE.UU. recuperaron más de cuatro kilogramos de meteoritos de la caída.

Más información en:

http://uanews.org/

Entradas Relacionadas:

Etiquetas: , , , ,

2 comentarios

  1. Muy interesante la nota , al fin tomare nota de estos ” los Objetos Opticos Transitorios . Muy Interesante. Saludos

    1. Realmente estos OT (por sus siglas en inglés) son una gama muy amplia de objetos variables.
      Es notable como estos relevamientos del cielo nos amplían las dimensiones de lo que observamos.
      Y no es la primera vez que “surveys” hechos con otros objetivos generan una interminable cantidad de resultados científicos muy valiosos, en otras áreas, completamente diferentes. ¡Qué bueno que la ciencia sea así!
      Gracias por comentar, Ricardo.
      Saludos.

Los comentarios están cerrados por el momento.