La galaxia de Andrómeda y la de Triangulum están conectadas

3 de septiembre de 2009

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McConnachie et al.

Los astrónomos han capturado imágenes de la mayor galaxia más cercana a nosotros: Andrómeda, conectada con su vecina, la Galaxia del Triángulo (Triangulum). Y al igual que cualquier chisme acerca de otras clases de “estrellas”, el enlace se sospechaba desde antes, pero estas imágenes son las primeras en revelar la conexión entre las dos.

Publicada en la revista Nature, el 3 de septiembre de 2009, la investigación muestra cómo las galaxias crecen por la incorporación de estrellas de las galaxias más pequeñas aledañas. Este popular modelo de la evolución de galaxias, llamado “modelo jerárquico”, predice que las galaxias grandes como Andrómeda, que se puede ver a simple vista desde el hemisferio norte, debe estar rodeada de restos de galaxias menores conectados a ella.

Ahora, los astrónomos tienen las imágenes para seguir con el modelo jerárquico, una estrecha relación entre las galaxias de Andrómeda y del Triángulo.

El descubrimiento fue realizado por un equipo internacional de astrónomos, entre ellos el profesor Geraint Lewis, de la Escuela de Física de la Universidad de Sydney. El equipo fue dirigido por el Dr. Alan McConnachie, del Instituto de Astrofísica Herzberg del Consejo Nacional de Investigaciones de Canadá, e incluyó astrónomos de universidades de Canadá, Australia, Francia, Alemania, Reino Unido y los Estados Unidos.

“La galaxia de Andrómeda es nuestra vecina gigante más cercana, ubicada a más de 2,5 millones de años luz de la Vía Láctea. Nuestro nuevo relevamiento cartografía un área con un diámetro de casi un millón de años luz, en torno a Andrómeda, y es la imagen más amplia y más profunda de una galaxia hecha hasta ahora”, dijo el profesor Geraint Lewis.

“Hemos cartografiado los alrededores inexplorados de Andrómeda, por primera vez, y encontramos estrellas y estructuras gigantes que son remanentes de galaxias más pequeñas, que se han incorporado a Andrómeda como parte de su continuo crecimiento”, explicó el profesor Lewis.

“La gran sorpresa en los datos fue encontrar que Andrómeda está interactuando con su vecina, la Galaxia del Triángulo, una galaxia que es también visible en el hemisferio norte con un pequeño telescopio. Millones de estrellas de la Galaxia del Triángulo han sido tironeadas hacia Andrómeda como parte del encuentro “.

Al igual que en cualquier buen vínculo entre estrellas, los paparazzi están prediciendo que resultará en una unión más sólida entre ambas.

“Las dos galaxias eventualmente se fusionarán por completo”, explicó el profesor Lewis.

Además del romance entre las dos galaxias, el nuevo relevamiento ha demostrado que las galaxias pueden ser mucho más grandes que lo que se pensaba anteriormente, ya que su influencia gravitacional se extiende mucho más allá de las estrellas cercanas al centro de la galaxia.

“Hemos encontrado estructuras coherentes y formación de estrellas en toda el área del relevamiento, mostrando que las galaxias son mucho más grandes de lo que se pensaba originalmente. Andrómeda es considerada por los astrónomos como una galaxia típica, por lo que es sorprendente ver cuán vasta es, en realidad. Encontramos estrellas débilmente ligadas a distancias de hasta cien veces el radio del disco central de la gran galaxia”.

El equipo utilizó el Telescopio Canadiense-Francés-Hawaiano , situado en la cima del Mauna Kea, en la isla de Hawai, para analizar el débil alcance exterior de Andrómeda con una sensibilidad sin precedentes. Sus sorprendentes resultados, publicados en Nature, sientan las bases para una reconstrucción más detallada de la formación de Andrómeda, un proceso que parece continuar hasta hoy.

Más información en:

http://www.usyd.edu.au/

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