El renacimiento de un ícono: Primeras imágenes del Hubble desde la Misión de Servicio 4

9 de septiembre de 2009

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NASA/ ESA/ Hubble SM4 ERO Team

Los astrónomos declararon hoy que el telescopio espacial Hubble, de NASA/ ESA, es un observatorio totalmente rejuvenecido y está listo para una nueva década de exploración. La declaración incluyó la publicación de las observaciones de cuatro de sus seis instrumentos científicos en funcionamiento.

“Éste es un nuevo paso importante para la confirmación de esta misión maravillosa. Nosotros, los europeos, están orgullosos de ser parte de esto y de todo corazón felicitamos a los ingenieros, astronautas y científicos que nos llevaron a este punto”, dijo David Southwood, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la Agencia Espacial Europea, ESA.

Encabezando la lista de las interesantes nuevas vistas están las imágenes a todo color, en múltiples de longitud de onda, de remotas galaxias, un cúmulo de estrellas densamente empaquetado , unos misteriosos “pilares de la creación” y una nebulosa con forma de mariposa. La suite de nuevos instrumentos del Hubble permite, ahora, estudiar el Universo a través de una amplia franja del espectro de luz, desde el ultravioleta hasta el  infrarrojo cercano. Además, los científicos hicieron públicas observaciones espectroscópicas que separan miles de millones de años luz para cartografiar la estructura de la red cósmica que impregna el Universo y también la distribución de los elementos químicos que son fundamentales para la vida, tal como la conocemos.

“Esto marca un nuevo comienzo para el Hubble”, dijo Ed Weiler, administrador asociado de Ciencia Espacial de la NASA en su Sede. “El telescopio dio un giro total y ahora es mucho más potente que nunca, equipado para durar hasta bien entrada la próxima década”.

Los nuevos instrumentos son más sensibles a la luz y por lo tanto mejorarán significativamente la eficiencia de observación del Hubble. El telescopio espacial es ahora capaz de completar las observaciones en una fracción del tiempo que se necesitaba con las generaciones anteriores de los instrumentos del Hubble. Por lo tanto, el observatorio espacial de hoy está mucho más poderoso que nunca.

“No podríamos estar más emocionados con la calidad de las imágenes de la nueva cámara de gran campo Wide Field Camera 3 (WFC3) y la reparada Cámara Avanzada para Estudios (ACS), y los espectros del Espectrógrafo de los Orígenes Cósmicos (COS) y el Espectrógrafo de Imágenes Telescopio Espacial  (STIS). Los objetivos que hemos seleccionado para mostrar las capacidades del Hubble revelan la gran variedad de capacidades de nuestro recién actualizado Hubble “, dijo Keith Noll, líder del equipo del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Estados Unidos, que planeó estas observaciones.

Estos resultados son una prueba contundente del éxito de la Misión de Servicio STS-125, realizada en mayo de 2009, que ha colocado al observatorio espacial en la cima de su actuación científica. Dos nuevos instrumentos, la WFC3 y el COS, han sido instalados, y otros dos, la ACS y el STIS, fueron reparados a nivel de placa de circuitos. Los científicos de la misión también anunciaron hoy que la Cámara de Infrarrojo Cercano y Espectrómetro Multi-Objeto (NICMOS) volvió a entrar en servicio durante los tres meses de calibración y ensayo.

“En esta misión hemos querido reponer el ‘conjunto de herramientas’  de los instrumentos del Hubble en que los científicos de todo el mundo confían para llevar a cabo su investigación de vanguardia”, dijo David Leckrone, Director científico del proyecto Hubble en el Centro de Vuelos Espaciales Goddard (GSFC), de la NASA, en Greenbelt, Estados Unidos. “Antes de la Misión de Servicio 4 sólo había tres únicos canales de instrumentos que seguían trabajando, y hoy, tenemos un total de 13. Estoy muy orgulloso de poder decir ‘misión cumplida’ “.

Durante los últimos tres meses, los científicos e ingenieros del STScI y del GSFC se han centrado en probar y calibrar los instrumentos. El Hubble es uno de los telescopios espaciales más complejos ya lanzados, y los astronautas de la Misión de Servicio al Hubble realizaron una cirugía mayor en los múltiples sistemas del observatorio de 19 años de antigüedad. Esta fase de verificación en órbita se interrumpió brevemente el 19 de julio para observar las consecuencias en Júpiter de la colisión con un supuesto cometa.

Hubble entra ahora en una fase completa de observaciones científicas. La demanda de tiempo de observación será muy intensa. Los astrónomos esperan utilizar el telescopio para llevar a cabo una amplia gama de observaciones: desde el estudio de la población de objetos del Cinturón de Kuiper en el borde del Sistema Solar, hasta observar el nacimiento de planetas alrededor de otras estrellas, para investigar la composición y estructura de las atmósferas de los planetas extrasolares. Hay planes ambiciosos para tomar la imagen más profunda del Universo en el infrarrojo cercano, para revelar galaxias infantiles nunca antes vistas que existían cuando el Universo tenía menos de 500 millones de años de edad. Otras observaciones previstas intentarán arrojar luz sobre el comportamiento de la energía oscura, una fuerza repulsiva que está empujando al Universo a un ritmo cada vez más rápido.

Más información en:

http://www.spacetelescope.org/

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