Los astrónomos lo hicieron otra vez: encuentran moléculas orgánicas alrededor de un planeta gaseoso

20 de octubre de 2009

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NASA/ JPL-Caltech

Mirando más allá del Sistema Solar, investigadores de la NASA han detectado la química básica para la vida en un segundo planeta gaseoso caliente, guiando a los astrónomos hacia el objetivo de poder caracterizar planetas donde la vida podría existir. El planeta no es habitable pero tiene la misma química que, si se encontrara alrededor de un planeta rocoso en el futuro, podría indicar la presencia de la vida.

“Éste es el segundo planeta fuera del Sistema Solar en el cual se encontraron agua, metano y dióxido de carbono, los cuales son potencialmente importantes para los procesos biológicos en planetas habitables”, dijo el investigador Mark Swain del Laboratorio de Propulsión a Reacción, JPL, de la NASA, en Pasadena, California. “La detección de compuestos orgánicos en dos exoplanetas ahora aumenta la posibilidad que se convierta en algo común encontrar planetas con moléculas que estén ligadas con la vida”.

Swain y sus co-investigadores usaron información de dos de los grandes observatorios en órbita de la NASA, el telescopio espacial Hubble y el telescopio espacial Spitzer, para estudiar HD 209458b, un  planeta gaseoso caliente y gigante, mayor que Júpiter, que orbita una estrella parecida al Sol a alrededor de 150 años luz de distancia, en la constelación Pegaso. El nuevo descubrimiento da continuidad al notable descubrimiento, en diciembre de 2008, de dióxido de carbono alrededor de otro planeta caliente del tamaño de Júpiter, HD 189733b. Observaciones anteriores de Hubble y Spitzer de ese planeta también han revelado vapor de agua y metano.

Las detecciones fueron hechas a través de espectroscopía, la cual divide la luz en sus componentes para revelar la marca espectral distintiva de diferentes sustancias químicas. Datos del espectrómetro multiobjeto y de la cámara de infrarrojo cercano del Hubble revelaron la presencia de las moléculas,  y los datos del espectrómetro infrarrojo y del fotómetro de Spitzer midieron sus cantidades.

“Esto demuestra que podemos detectar las moléculas que son importantes para los procesos de la vida”, dijo Swain. Los astrónomos ahora pueden comenzar a comparar las dos atmósferas planetarias en sus diferencias y similitudes. Por ejemplo, la cantidad relativa de agua y dióxido de carbono en los dos planetas es similar, pero HD 209458b muestra una abundancia mayor de metano que HD 189733b. “La gran abundancia de metano nos está diciendo algo”, dijo Swain. “Esto podría significar que hubo algo especial en la formación de este planeta”.

Otros enormes y calientes planetas tipo Júpiter pueden ser caracterizados y comparados usando los instrumentos existentes, dijo Swain. Este trabajo puede resultar en la base para el tipo de análisis que los astrónomos eventualmente necesitarán para realizar la identificación de planetas rocosos parecidos a la Tierra donde la marca de sustancias químicas orgánicas pudiera indicar la presencia de vida.

Se espera que la misión Kepler de la NASA, que fue lanzada este año,  encuentre mundos rocosos, pero los astrónomos creen que durante una década o más seremos incapaces de detectar signos de cualquier químico en tales cuerpos.

Cuando encontremos tales planetas parecidos a la Tierra, en el futuro, “la detección de compuestos orgánicos no necesariamente significará que haya vida sobre el planeta, porque hay otros caminos para generar tales moléculas”, dijo Swain. “Si detectamos sustancias químicas orgánicas en un planeta rocoso parecido a la Tierra, necesitaremos entender lo suficiente acerca del planeta para descartar procesos no biológicos que pudieran haber guiado a esas sustancias químicas para que estén allí”.

“Estos objetos están demasiado lejos para enviar sondas hacia ellos, por lo que la única manera de aprender algo acerca de ellos es apuntando los telescopios. La espectroscopía provee una poderosa herramienta para determinar su química y su dinámica”.

Más información en:

http://www.jpl.nasa.gov/

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