El explorador WISE está listo para realizar su relevamiento de todo el cielo

17 de noviembre de 2009

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Ball/ NASA/ JPL-Caltech

El satélite WISE (siglas en inglés para Explorador de Reconocimiento Infrarrojo de Gran Campo) de la NASA, ya fue enfriado, usa una sombrilla y está alistándose para funcionar. La más nueva nave espacial de la NASA está lista para rodar hacia la plataforma de lanzamiento el Viernes, 20 de noviembre de 2009, su última pausa antes de lanzarse al espacio para relevar todo el cielo en luz infrarroja.

Wise está lista para ser lanzada no antes de las 11:09 TU el 9 de diciembre de 2009, desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, de los Estados Unidos, en California. Dará vueltas a la Tierra sobre los polos, explorando el cielo entero una vez y media cada nueve meses. La misión descubrirá objetos cósmicos ocultos, incluyendo las estrellas más frías, asteroides ocultos y las galaxias más luminosas.

“Los ojos de Wise son una gran mejora sobre aquellos relevamientos infrarrojos del pasado”, dijo Edward “Ned” Wright, investigador principal para la misión en la Universidad de California, Los Ángeles, UCLA. “Encontraremos millones de objetos que jamás han sido vistos”.

La misión trazará un mapa de todo el cielo en cuatro longitudes de onda infrarrojas con una sensibilidad desde centenares hasta cientos de miles de veces más grande que sus predecesoras, catalogando cientos de millones de objetos. Los datos servirán como cartas de navegación para otras misiones, dirigiéndolas a los objetivos más interesantes. Los telescopios espaciales Spitzer y Hubble, de la NASA, el Observatorio Espacial Herschell, de la Agencia Espacial Europea, y los próximos observatorio aéreo Sofía y telescopio espacial James Webb, de la NASA, seguirán los descubrimientos de Wise.

“Éste es un  momento excitante para los telescopios espaciales”, dijo Jon Morse, director de la División de Astrofísica de la NASA, en su sede de Washington. “La mayoría de los telescopios trabajarán juntos, cada uno contribuyendo con piezas diferentes para uno de los más intrigantes rompecabezas de nuestro Universo”.

La luz visible es sólo una tajada del arco iris electromagnético del Universo. La luz infrarroja, la cual los humanos no pueden ver, tiene longitudes de onda más largas y es buena para ver objetos que son fríos, polvorientos o lejanos. En el Sistema Solar, se espera que Wise encuentre cientos de miles de fríos asteroides, incluyendo cientos que pasan relativamente cerca de la órbita terrestre. Las mediciones infrarrojas de Wise proveerán mejores estimaciones de los tamaños y composiciones de los asteroides – información importante para entender más acerca de los impactos potencialmente peligrosos sobre la Tierra.

“En infrarrojo, podemos encontrar asteroides ocultos que en otros relevamientos se han perdido y aprender acerca de la población completa. ¿Son principalmente grandes, pequeños, mullidos o duros?” dijo Peter Eisenhardt, científico del proyecto Wise en el Laboratorio de Propulsión a Reacción, JPL, de la NASA, en Pasadena, California.

Wise también encontrará las más frías de las estrellas “fallidas”, o enanas marrones. Los científicos especulan que es posible que una estrella fría esté justo bajo nuestras narices, más cerca de nosotros que la estrella más cercana conocida, Próxima Centauri, la cual está a cuatro años luz de distancia. Si es así, Wise recogerá fácilmente su luz. La misión encontrará también nidos polvorientos de estrellas y discos de formación estelar a su alrededor, y puede encontrar las galaxias más luminosas del Universo.

Para percibir la luz infrarroja de las estrellas y galaxias, la nave espacial Wise no puede emitir luz infrarroja propia. Esto se realiza mediante el enfriado del telescopio y de los detectores hasta las temperaturas ultra frías. El detector del Wise más frío operará por debajo de los 8ºK, o -230 Celsius.

“Wise se está enfriando”, dijo William Irace, director del proyecto en el JPL. “Hemos terminado de congelar el hidrógeno que llena dos tanques que rodean al instrumento científico. Estamos listos para explorar el Universo en infrarrojo”.

Más información en

http://www.jpl.nasa.gov/

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