En toda la galaxia, sólo el 15% de los sistemas planetarios son como el nuestro

5 de enero de 2010

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Scott Gaudi / OSU

En la búsqueda por encontrar sistemas planetarios iguales al nuestro, los astrónomos han determinado cuán común es el Sistema Solar.

Ellos concluyeron que alrededor del 15% de las estrellas en nuestra galaxia alojan sistemas de planetas como el nuestro, con varios planetas gaseosos gigantes en la parte externa del Sistema Solar.

“Ahora conocemos nuestro lugar en el Universo”, dijo Scott Gaudi, astrónomo de la Universidad Estatal de Ohio (OSU). “Los sistemas planetarios como el nuestro no son raros, pero tampoco son mayoría”.

Gaudi reporta los resultados del nuevo estudio el  5 de enero de 2010, en la Reunión de la Sociedad Astronómica Americana, en Washington, oportunidad en que recibe el Premio Helen B. Warner de Astronomía.

El descubrimiento fue gracias a una colaboración mundial con sede en OSU llamada Red de Seguimiento de Microlentes (MicroFUN), la cual busca planetas extrasolares.

Los astrónomos de MicroFUN usan un método llamado microlente gravitacional, el cual ocurre cuando una estrella pasa enfrente de otra, vistas desde la Tierra. La estrella más cercana aumenta la luz de la estrella más distante como si fuera una lente. Si los planetas están orbitando la estrella lente, elevan el aumento a medida que pasan frente a la otra.

El método es especialmente bueno para detectar planetas gigantes en las partes exteriores de los sistemas planetarios – planetas análogos a  Júpiter.

Este último resultado de MicroFUN es la culminación de 10 años de trabajo – y una aparición súbita, explicaron Gaudi y Andrew Gould, que es profesor de astronomía en OSU.

Diez años atrás, Gaudi escribió su tesis doctoral sobre un método para calcular la probabilidad de que existan planetas extrasolares. Al mismo tiempo, concluyó que menos del 45% de las estrellas podrían albergar una configuración similar a la del Sistema Solar.

En diciembre de 2009, Gould estuvo examinando un nuevo planeta descubierto junto a Cheongho Han, del Instituto para la Astrofísica en la Universidad Nacional Chungbuk, de Corea. Los dos estaban revisando el rango de propiedades entre los planetas extrasolares descubiertos hasta ahora, cuando Gould percibió un patrón.

“Básicamente, me di cuenta que la respuesta estaba en la tesis de Scott de hace 10 años”, dijo Gould. “Usando los últimos cuatro años de información de MicroFUN, podríamos agregar algunas sólidas presunciones a sus cálculos, y podríamos ahora decir cuán comunes son los sistemas como el solar, en el Universo.”

El descubrimiento se redujo a un análisis estadístico: en los últimos cuatro años, MicroFUN ha descubierto sólo un sistema como el nuestro – un sistema con dos gigantes gaseosos que recuerdan a Júpiter y Saturno, el cual los astrónomos descubrieron en 2006 y reportaron en la revista Science, en 2008.

“Sólo encontramos este sistema y deberíamos haber encontrado alrededor de seis, hasta ahora – si cada estrella tuviera un sistema como el del Sol”, dijo Gaudi.

Ellos determinaron que la lenta velocidad de descubrimiento tiene sentido si sólo un pequeño número de sistemas – alrededor de 15% – fueran como el nuestro.

“Aunque es verdad que esta determinación inicial está basada sólo en un sistema y nuestro número final pudiese cambiar mucho, este estudio muestra que podemos comenzar a hacer estas mediciones con los experimentos hechos hasta ahora”, agregó Gaudi.

Así como calculan la posibilidad que exista vida, como la conocemos, en otra parte de la galaxia, los científicos ahora serán capaces de hacer una conjetura aproximada basada en cuántos sistemas como el nuestro hay.

El Sistema Solar puede ser una minoría, pero Gould dijo que el resultado del estudio es en realidad positivo.

“Con miles de millones de estrellas allí afuera, aun disminuyendo las probabilidades al 15%, quedan unos cientos de millones de sistemas que podrían ser como el nuestro”, dijo él.

Más información en:

http://researchnews.osu.edu/

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