El rostro claroscuro de una nebulosa de formación estelar

31 de marzo de 2010

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ESO

La organización Observatorio Europeo Austral, ESO, ha revelado hoy la imagen de GUM 19, una tenue nebulosa, poco conocida que, en el infrarrojo, aparece mitad oscura y mitad brillante. En un lado, el gas de hidrógeno caliente es iluminado por una estrella azul supergigante llamada V391 Velorum. Nueva formación estelar está ocurriendo dentro de la franja de material luminoso y oscuro que parece encerrar con un paréntesis el lado izquierdo de V391 Velorum, desde esta perspectiva. Después de muchos milenios, estas estrellas nacientes, unidas a la explosiva desaparición de V391 Velorum como supernova, probablemente alterarán la actual apariencia tipo Jano de Gum 19.

Gum 19 se ubica en dirección a la constelación Vela (la Vela del Navío Argos), a una distancia de aproximadamente 22.000 años luz. El nombre Gum 19 proviene de una publicación, de 1955, del astrofísico australiano Colin S. Gum que sirvió como el primer relevamiento importante de las llamadas regiones HII (léase “H-dos”) en el cielo austral. Con HII nos referimos al gas de hidrógeno que es ionizado, debido a la energía recibida, hasta el punto en que los átomos de hidrógeno pierden sus electrones. Dichas regiones emiten luz en longitudes de onda bien definidas (o colores), otorgando así el resplandor que caracteriza a estas nubes cósmicas. De hecho, y de manera muy parecida a las nubes terrestres, las formas y texturas de estas regiones HII cambian a medida que el tiempo pasa, no ante nuestros ojos sino más bien a través de miles de millones de años. Por el momento, Gum 19 posee algo de ciencia ficción y una apariencia de “quiebre en el espaciotiempo”, con una angosta zona brillante casi vertical que corta la nebulosa, tal como se aprecia en la imagen. Mirándola sería posible ver una similitud con dos grandes peces ángeles o con una flecha con un punto oscurecido.

Esta nueva imagen del evocador objeto Gum 19 fue tomada con un instrumento infrarrojo llamado SOFI, instalado en el telescopio NTT (New Technology Telescope) de ESO que opera en el Observatorio La Silla de Chile. SOFI es la sigla de “Son OF Isaac” o “Hijo de Isaac”, en referencia al instrumento “padre”, ISAAC, ubicado en el VLT de ESO, en el Observatorio Paranal, al norte de La Silla. Observar esta nebulosa en el infrarrojo permite a los astrónomos ver a través de -al menos- parte del polvo.

La caldera que abastece la luminosidad de Gum 19 es una estrella gigante y sumamente caliente llamada V391 Velorum. Brillando al máximo esplendor en el ardiente rango azul de la luz visible, V391 Velorum ostenta una temperatura en su superficie que ronda los 30.000 Celsius. Sin embargo, esta estrella masiva posee una naturaleza temperamental y, por consiguiente, está clasificada como una estrella variable. La luminosidad de V391 Velorum puede fluctuar inesperadamente como resultado de una intensa actividad que puede incluir expulsiones de cáscaras de materia lo que contribuye a la composición y emisiones de luz de Gum 19.

Las estrellas de gran escala, como V391 Velorum, no arden de forma brillante por mucho tiempo y, luego de una vida relativamente corta, de cerca de diez millones de años, estos titanes estallan como supernovas. Estas explosiones que temporalmente compiten con galaxias completas en su intensidad de luz, expulsan materia caliente al espacio que las rodea, un evento que puede cambiar radicalmente el color y la forma de las nebulosas cercanas. De este modo, la agonía de V319 Velorum bien puede dejar a Gum 19 irreconocible.

Sin embargo, en el vecindario de esta cambiante supergigante, nuevas estrellas continúan creciendo. Las zonas de HII muestran áreas de activa formación estelar donde importantes cantidades de gas y polvo han comenzado a colapsar bajo su propia gravedad. En varios millones de años –un abrir y cerrar de ojos en el tiempo cósmico– estos nudos de materia que se encogen con el tiempo alcanzarán finalmente la alta densidad en sus centros necesaria para iniciar la fusión nuclear. El flujo fresco de energía y vientos estelares de estas estrellas recién nacidas también modificará al paisaje gaseoso de Gum 19.

Más información en:

http://www.eso.org/

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