Fotografían disco oscuro eclipsando a épsilon Aurigae

7 de abril de 2010

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University of Michigan

Por primera vez, los astrónomos han observado directamente el compañero oscuro y misterioso en un sistema estelar binario que ha intrigado a los observadores del cielo desde el siglo XIX.

Usando un instrumento desarrollado en la Universidad de Michigan (UM), los científicos han tomado imágenes “en primerísimo plano” de Epsilon Aurigae durante su eclipse, que ocurre cada 27 años. “Primerísimo plano” en este caso es un término relativo, pero las imágenes se aproximan lo suficiente como para mostrar la forma de la sombra del objeto oscuro.

“Ver para creer”, dijo John Monnier, profesor asociado en el Departamento de Astronomía de la UM, que es uno de los autores de un artículo acerca de los resultados de la investigación publicado en la edición del 8 de abril de 2010 de Nature. Investigadores de la Universidad de Denver y la Universidad Estatal de Georgia (GSU), también estuvieron involucrados.

Epsilon Aurigae es la quinta estrella más brillante en la constelación boreal de Auriga. Durante más de 175 años, los astrónomos han sabido que es más tenue de lo que debería ser, dada su masa. También notaron una disminución en su brillo por más de un año cada pocas décadas. Se supuso que se trataba de un sistema binario en el que un compañero era invisible. Pero, ¿qué tipo de objeto era el compañero?

Debido a que los astrónomos no habían observado mucha luz de él, la teoría que prevalece la etiquetó como una estrella más pequeña orbitada de canto por un grueso disco de polvo. La teoría sostenía que la órbita del disco debería estar precisamente en el mismo plano que la órbita del objeto oscuro alrededor de la estrella más brillante, y todo esto tenía que ocurrir en el mismo plano que la visual a la Tierra. Esto sería una alineación poco probable, pero explicaba las observaciones.

Las nuevas imágenes muestran que ciertamente éste es el caso. Una nube geométricamente delgada oscura y densa, pero parcialmente traslúcida se puede ver pasar por delante de Epsilon Aurigae.

“Esto realmente muestra que el paradigma básico estaba en lo cierto, a pesar de su escasa  probabilidad”, dijo Monnier. “Es algo que me sorprende el haber podido capturar esto. No hay otro sistema, como éste, conocido. Encima de eso, parece estar en una etapa rara de la vida estelar. Y ocurre tan cerca de nosotros. Es extremadamente fortuito”.

El disco parece mucho más plano que lo que sugieren modelos recientes del telescopio espacial Spitzer, dijo Monnier.

“Es chato como un panqueque”, dijo.

Monnier llevó a la creación del instrumento MIRC (Michigan Infra-Red Combinator) que se utilizó para producir estas imágenes. MIRC utiliza un proceso llamado “interferometría” para combinar la luz que entra en cuatro telescopios del conjunto CHARA, de la GSU, y amplificarla hasta que aparece como si viniera de un dispositivo de 100 veces mayor que el telescopio espacial Hubble.

MIRC permitió a los astrónomos ver la forma y las características de la superficie de las estrellas, por primera vez. Anteriormente, las estrellas eran meros puntos de luz, incluso con los mayores telescopios.

“La interferometría ha hecho realidad las imágenes en alta resolución de objetos distantes”, dijo Fabien Baron, investigador post-doctoral en el Departamento de Astronomía que ayudó con las imágenes en este estudio. “Es probable que resuelva muchos misterios, pero también plantea muchas preguntas nuevas”.

El artículo se titula “Infrared images of the transiting disk in the epsilon Aurigae System” (imágenes infrarrojas del disco en tránsito en el sistema epsilon Aurigae”. Xiao Che, estudiante graduado del Departamento de Astronomía de la UM, contribuyó a la investigación. Los autores principales son el estudiante graduado de astrofísica Brian Kloppenborg y el profesor de astronomía Bob Stencel, de la Universidad de Denver.

Más información en:

http://www.ns.umich.edu/

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