Encuentran agua alrededor de una estrella vieja

2 de septiembre de 2010

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ESA/ PACS/ SPIRE/ MESS Consortia

El observatorio espacial infrarrojo Herschel, de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha descubierto que la luz estelar ultravioleta es el ingrediente clave para hacer agua en el espacio. Es la única explicación de por qué una estrella moribunda está rodeada por una nube gigantesca de vapor de agua caliente.

Toda receta necesita un ingrediente secreto. Cuando los astrónomos descubrieron una inesperada nube de vapor de agua alrededor de la estrella vieja IRC +10216 en 2001 (también conocida como CW Leonis), inmediatamente comenzó la búsqueda de la fuente. Las estrellas como IRC +10216 se conocen como estrellas de carbono y no se piensa que hagan mucha agua. Inicialmente se sospecha que el calor de la estrella debería evaporar cometas o incluso planetas enanos para producir el agua.

Ahora, los instrumentos PACS y SPIRE de Herschel han revelado que el ingrediente secreto es la luz ultravioleta, porque el agua está demasiado caliente para provenir de la destrucción de los cuerpos celestes helados.

“Éste es un buen ejemplo de cómo mejores instrumentos pueden cambiar nuestra visión completamente”, dice Leen Decin, de la Universidad Católica de Lovaina, en Bélgica, autora principal del artículo científico acerca de este trabajo. La excelente sensibilidad de los instrumentos de Herschel ha revelado que el agua alrededor de IRC +10216 varía su temperatura de -200 C a 800 C, lo que indica que se está formando mucho más cerca de la estrella de lo que los cometas pueden existir de manera estable.

IRC +10216 es una estrella gigante roja, cientos de veces el tamaño del Sol, aunque sólo un par de veces su masa. Si sustituyese al Sol en el Sistema Solar, se extendería más allá de la órbita de Marte.

Está a 500 años luz de distancia y si bien es apenas detectable en longitudes de onda visibles, incluso en los telescopios más grandes, es la estrella más brillante del cielo en algunas longitudes de onda infrarrojas. Esto se debe a que está rodeada de una gran envoltura de polvo que absorbe casi toda su radiación visible y la reemite como luz infrarroja. Es en la envoltura donde se ha encontrado el vapor de agua. Pero, ¿cómo llegó allí?

La pista vital fue encontrada por Herschel. Las observaciones ya habían revelado la estructura abultada en la envoltura de polvo alrededor de IRC +10216. La detección de agua por parte de Herschel hizo darse cuenta a los astrónomos que la luz ultravioleta de las estrellas circundantes pueden penetrar profundamente en la envoltura entre los bultos y romper las moléculas como el monóxido de carbono y monóxido de silicio, liberando átomos de oxígeno. Los átomos de oxígeno, entonces, se unen a las moléculas de hidrógeno, formando agua.

“Éste es el único mecanismo que explica toda la gama de temperaturas del agua”, dice Decin. Cuanto más cerca a la estrella se forma el agua, más caliente estará.

Decin y sus colegas planean ahora extender sus observaciones a otras estrellas de carbono. “Estamos muy esperanzados en que Herschel también encuentre las mismas situaciones en torno a esas otras estrellas”, dice ella.

En la Tierra, los compuestos de carbono y agua son los ingredientes clave para la vida. Ahora, gracias a Herschel, sabemos que ambos pueden hacerse en torno a IRC +10216, y que el ingrediente secreto para el agua es la luz ultravioleta de las estrellas circundantes.

Más información en:

http://www.esa.int/

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