Datos de la NASA arrojan nueva luz acerca del agua y los volcanes en Marte

9 de septiembre de 2010

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NASA

Los datos de Phoenix Mars Lander de la NASA sugieren que el agua líquida ha interactuado con la superficie de Marte a lo largo de la historia del planeta y en los tiempos modernos. La investigación también proporciona nuevas evidencias que la actividad volcánica ha persistido en el planeta rojo en tiempos geológicamente recientes, varios millones de años atrás.

A pesar que el vehículo de amartizaje, que llegó a Marte el 25 de mayo de 2008, ya no está funcionando, científicos de la NASA siguen analizando los datos recopilados por esa misión. Estos hallazgos recientes se basan en datos acerca del dióxido de carbono del planeta, que constituye cerca del 95 por ciento de la atmósfera marciana.

“El dióxido de carbono atmosférico es como un espía químico”, dijo Paul Niles, científico espacial en el Centro Espacial Johnson, de la NASA, en Houston. “Se infiltra en cada parte de la superficie de Marte y puede indicar la presencia de agua y su historia”.

Phoenix midió en forma precisa isótopos de carbono y oxígeno en el dióxido de carbono de la atmósfera marciana. Los isótopos son variantes de un mismo elemento con diferentes pesos atómicos. Niles es el autor principal de un artículo acerca de los resultados publicado en la edición en línea del jueves de la revista Science. El artículo explica las proporciones de isótopos estables y sus consecuencias para la historia del agua y los volcanes en Marte.

“Los isótopos pueden utilizarse como una marca química que puede decirnos de dónde vino algo y qué tipos de eventos ha experimentado”, dice Niles.

Esta marca química sugiere que el agua líquida existió principalmente a temperaturas cercanas a la congelación y que sistemas hidrotermales similares a los géiseres de Yellowstone han sido raros a lo largo del pasado del planeta. Las mediciones de dióxido de carbono mostraron que Marte es un planeta mucho más activo de lo que se pensaba. Los resultados implican que Marte ha repuesto su dióxido de carbono atmosférico recientemente y que el dióxido de carbono ha reaccionado con agua líquida presente en la superficie.

Las mediciones fueron realizadas por un instrumento de Phoenix llamado Analizador de Gas Evolucionado. El instrumento fue capaz de hacer análisis más precisos de dióxido de carbono que los instrumentos similares en las sondas Viking, de la NASA en la década de 1970. El programa Viking proporcionó los únicos datos anteriores de isótopos en Marte, enviados a la Tierra.

La baja gravedad y la falta de un campo magnético en Marte significan que a medida que el dióxido de carbono se acumula en la atmósfera, se perderá en el espacio. Este proceso favorece la pérdida de un isótopo más liviano llamado carbono-12, en comparación con el carbono-13. Si el dióxido de carbono en Marte había experimentado sólo este proceso de pérdida atmosférica sin algún proceso adicional de reposición de carbono-12, la proporción de carbono-13 al carbono-12 sería mucho mayor de lo que mide Phoenix. Esto sugiere que la atmósfera marciana  ha sido repuesta recientemente con dióxido de carbono emitido por volcanes y que el volcanismo ha sido un proceso activo en los últimos tiempos en Marte. Sin embargo, la huella volcánica no está presente en las proporciones de otros dos isótopos, oxígeno-18 y oxígeno-16, que se encuentran en el dióxido de carbono en Marte. El hallazgo sugiere que el dióxido de carbono ha reaccionado con agua líquida, que enriqueció el oxígeno en el dióxido de carbono con el oxígeno-18, más pesado.

Niles y su equipo teorizan que esta huella isotópica de oxígeno indica que el agua líquida ha estado presente en la superficie marciana recientemente lo suficiente para afectar a la composición de la atmósfera actual. Los hallazgos no revelan ubicaciones o fechas específicos para el agua líquida y respiraderos volcánicos, pero recientes apariciones de esas condiciones proporcionan las mejores explicaciones para las proporciones de isótopos.

Más información en:

http://www.jpl.nasa.gov/news/news.cfm?release=2010-294

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