Encuentran tres pequeños exoplanetas

11 de enero de 2012

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NASA/ JPL-Caltech

Un equipo de astrónomos dirigido por científicos del Instituto Tecnológico de California (Caltech) ha descubierto tres planetas confirmados que resultan ser los menores ya detectados fuera del Sistema Solar. Los tres planetas que orbitan una sola estrella, son más pequeños que la Tierra y parecen ser rocosos con una superficie sólida. Hasta ahora, los astrónomos habían encontrado cuatro planetas rocosos, también llamados planetas terrestres, alrededor de otras estrellas.

 

El trío de nuevos planetas está demasiado cerca de la estrella central como para estar en su zona habitable, la región en forma de anillo alrededor de una estrella donde la temperatura es lo suficientemente leve como para que el agua esté en estado líquido y sea posible la existencia de vida. Pero estos planetas son los primeros rocosos que se encuentran orbitando alrededor de un tipo de estrella oscura y pequeña llamado enana roja, el tipo más común de estrellas de la Vía Láctea. Su existencia sugiere que la galaxia podría estar colmada de planetas rocosos y que hay una buena probabilidad de que muchos están en la zona habitable.

 

La enana roja, llamada KOI-961, fue la primera señalado como un posible sistema planetario por la misión Kepler, un telescopio espacial que busca planetas alrededor de estrellas similares al Sol mediante la exploración del cielo en busca de estrellas que periódicamente sufren caídas en su brillo, resultado de que uno o más planetas pasen frente a ellas. Aunque Kepler reportó 900 posibles sistemas planetarios en febrero, sólo unos 85 de esos sistemas eran de enanas rojas. El hecho que una muestra relativamente pequeña de enanas rojas produjese tres planetas terrestres significa que o bien el equipo  liderado por el Caltech tuvo gran suerte o, más probablemente, que estos planetas se encuentran comúnmente alrededor de enanas rojas.

Los tres de los encontrados por el equipo liderado por el Caltech son más pequeños que la Tierra. El más externo es la mitad del tamaño de la Tierra (similar a Marte) y los otros dos son las tres cuartas partes del tamaño de la Tierra (más pequeño que Venus). De hecho, todo el sistema planetario KOI-961 es muy pequeño. KOI-961 tiene un sexto del diámetro del Sol, por lo que es sólo el 70 por ciento más grande que Júpiter. Cada uno de los tres planetas necesita menos de dos días para dar una vuelta en torno a su estrella y los tres están unas cien veces más cerca de la estrella que la Tierra del Sol. Y como están tan cerca de su estrella, son muy calientes: el planeta más exterior se estima que tiene una temperatura de unos 200 Celsius, mientras que el planeta más interior está a unos ardientes 500 C.

Más información en:

http://media.caltech.edu/

 

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